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Las Vegas Aces: Natalie Williams, championne de la WNBA, en deuxième acte

D’après Natalie Williams, l’idée est venue de Holly Rowe. L’ancienne étudiante de BYU et ancienne de l’Université de l’Utah travaillait déjà avec l’Utah Jazz en tant qu’analyste de diffusion – en plus de ses fonctions de journaliste secondaire pour l’équipe de football universitaire de renom d’ESPN – lorsqu’elle a contacté Williams avec une opportunité. Elle recrutait une équipe de femmes pour devenir la première unité de diffusion entièrement féminine de l’histoire du jazz. Elle avait également contacté Krista Blunk, une analyste sportive du réseau Pac-12 et ESPN qui, comme Rowe et Williams, est originaire de l’Utah. Mais Williams différait à la fois de Rowe et de Blunk d’une manière très importante : elle n’avait jamais fait de travail de diffusion auparavant.

Cela faisait peu de différence pour Rowe, qui pensait que l’authentique basket-ball de Williams faisait d’elle une évidence malgré tout. Elle était, après tout, quatre fois All-Star de la WNBA et trois fois la première équipe de la WNBA ; un médaillé d’or olympique et un Hall of Famer. Sans parler de ses racines profondes dans l’Utah. Elle a grandi à Taylorsville et est diplômée du lycée de Taylorsville, et elle a joué pour la franchise WNBA anciennement connue sous le nom de Utah Starzz. Elle a vécu dans l’Utah jusqu’au début de cette année, gérant un programme appelé Natalie Williams Basketball Academy qui, selon les estimations de Williams, a aidé à pousser environ 65 jeunes femmes vers le basket-ball universitaire. Elle possédait également un bar sportif en ville et était l’une des relayeuses avant les Jeux olympiques de Salt Lake en 2002. Toujours, diffuser? Williams en savait beaucoup sur le basket-ball et sur l’Utah, mais elle ne savait rien de la production télévisuelle.

La directrice générale des Las Vegas Aces de la WNBA, Natalie Williams, sur le terrain de l’équipe au Michelob Ultra Arena le jeudi 11 août 2022 à Las Vegas.

David Jay Becker pour le Deseret News

Néanmoins, elle a dit oui. Elle dit toujours oui. Elle a appris à dire oui et à embrasser l’inconnu à maintes reprises au cours de sa longue et variée carrière dans l’orbite du basket-ball. Pour cette opportunité particulière, cela signifiait étudier les joueurs du Jazz et les Clippers de Los Angeles en visite, apprendre des faits amusants ou des compétences spéciales qui pourraient fournir aux téléspectateurs des informations inconnues. Cela signifiait étudier quand elle, en tant que commentatrice de couleur, était censée parler contre la personne play-by-play. Elle remercie Rowe et le reste de l’équipe de l’avoir aidée à se mettre au courant, mais n’osez pas suggérer qu’elle était nerveuse. Natalie Williams ne devient pas nerveuse. Elle a appris à canaliser la nervosité dans la préparation, et la préparation dans l’espoir et la conviction que toute nouvelle opportunité qu’elle saisira fonctionnera. « Heureusement, je gère bien les défis », explique-t-elle. “J’aime un peu l’excitation d’être sous pression.”

Le 18 mars, cette attitude lui a bien servi lors de l’émission de jazz entièrement féminine. Mais avant la nouvelle saison NBA commençant le 19 octobre, Williams n’a pas – pour le moment, du moins – l’intention de reprendre ce rôle. Sa concentration est nécessaire ailleurs, avec la possibilité de saisir une autre nouvelle opportunité beaucoup plus complexe.


Le dévouement de Williams à saisir les opportunités est peut-être mieux compris à travers le prisme de l’échec. Pour être clair, Williams n’a pas beaucoup échoué; même à l’époque où elle était à l’université, elle était une athlète hors pair dans deux sports à l’UCLA – la première femme à remporter les honneurs All-America en basket-ball et en volley-ball au cours de la même saison. Elle a mené les Bruins aux titres de volley-ball de la NCAA en 1990 et 1991, et elle a été reconnue comme la meilleure joueuse de volley-ball universitaire du pays. C’est pourquoi après avoir obtenu son diplôme de l’UCLA en 1994, elle s’est fixé pour objectif de faire partie de l’équipe olympique féminine de volley-ball de 1996.

Elle s’est entraînée pendant des années, endurant des entraînements matinaux au Balboa Park de San Diego jusqu’à ce que les matchs ne soient plus que dans trois mois. C’est alors qu’elle a reçu un appel lui disant que l’entraîneur Terry Liskevych voulait lui parler avant l’entraînement. Elle est entrée dans son bureau vers 7 heures du matin, sachant que les nouvelles n’étaient probablement pas bonnes. “Malheureusement,” lui dit-il, “nous allons te couper.” Même maintenant, Williams qualifie ce moment de “déchirant”. Plutôt que de chercher une nouvelle opportunité, cependant, elle a plongé dans celle qui était à la fois ancienne et nouvelle : le basket-ball. Cette même année, elle a fait partie de l’équipe américaine pour la Jones Cup organisée à Taïwan, ce qui l’a placée une fois de plus sur le radar olympique. Ce n’était pas à l’esprit à l’époque, mais après avoir mené l’équipe américaine aux rebonds et s’être classée quatrième au score, le rêve d’une place olympique a recommencé à prendre forme. « J’ai peut-être une chance », se dit-elle.

Au cours des années suivantes, elle a adopté une vision positive, en particulier en ce qui concerne l’entente avec ses coéquipiers. “Lorsque vous voyagez avec l’équipe et que vous parcourez le monde, il se passe toujours des choses folles qui ne se passent pas toujours comme vous le souhaitez”, dit-elle. « Et être toujours la personne qui tire le meilleur parti des situations, c’est ce que j’ai toujours appris. … Essayez de penser à une solution au lieu d’ajouter à un conflit. Il ne sert à rien de se plaindre de quelque chose qui échappe à votre contrôle. Tirez-en le meilleur parti et trouvez un moyen d’améliorer les choses. Cette leçon particulière est celle qu’elle a essayé de transmettre à ses quatre enfants, et une qui lui a bien servi lorsqu’elle a finalement fait partie de l’équipe américaine et s’est rendue à Sydney, en Australie, pour les Jeux olympiques de 2000. Avec 7,6 points et 5,9 rebonds par match, Williams s’est classé quatrième et troisième de l’équipe, respectivement, tout en sortant du banc pour une équipe qui comprenait d’autres grands noms établis comme Lisa Leslie et Sheryl Swoopes.

« Vous ne savez jamais les luttes et les batailles que tout le monde traverse chaque jour. Donc j’essaie juste de garder un œil sur tout le monde et de m’assurer qu’ils se sentent soutenus

Malheureusement, la carrière de Williams dans la WNBA a été relativement courte compte tenu de son départ tardif. Le martèlement de la pratique de deux sports pendant une grande partie de sa vie l’a rattrapée. “Mon corps m’a fait savoir”, explique-t-elle après avoir décidé de se retirer de la WNBA après la saison 2005. Elle avait besoin de bains de glace après chaque match, après chaque entraînement. Une fois qu’elle a réalisé cela – et a décidé qu’elle voulait pouvoir marcher lorsqu’elle atteindrait la cinquantaine – elle s’est éloignée et a ainsi rencontré la question la plus difficile de sa vie professionnelle : quelle est la prochaine étape ?

“Quand vous quittez une organisation comme la WNBA et USA Basketball, et que vous n’êtes plus avec des pairs et des gens incroyables”, dit-elle, “et vous ne savez tout simplement pas ce que vous allez faire dans la vie en tant que profession. – Je veux dire, je pense que c’est la chose la plus importante et la plus difficile. C’est une réalité pour presque tous les athlètes, mais c’est particulièrement aigu pour les vétérans de la WNBA ; contrairement aux anciens joueurs de la NFL ou de la NBA, il n’y a pas de retraite et relativement peu de prestations de retraite. Williams a choisi d’essayer d’entraîner d’autres jeunes femmes, ce qu’elle a fait pendant plus d’une décennie, aboutissant à ce que la Society of Health and Physical Educators la nomme récipiendaire 2020 du prix Guiding Woman in Sports.

Un an plus tard, à l’été 2021, elle s’est rendue à Las Vegas, où les Aces prévoyaient d’honorer les anciens de la franchise (la franchise Las Vegas Aces était autrefois les San Antonio Stars, qui étaient autrefois les Starzz, c’est pourquoi Williams a été inclus bien qu’il n’ait jamais joué pour les As). “A cette époque”, admet-elle, “je ne savais pas que j’étais dans un processus d’entretien.”


Cette fois, plutôt que Rowe, l’impulsion était Nikki Fargas. L’ancien entraîneur-chef du programme de basketball féminin de l’État de Louisiane avait récemment été embauché par le propriétaire des Aces, Mark Davis, en tant que président de l’équipe. Il se trouve qu’elle a entamé une conversation lors de la célébration des anciens avec Williams, qui a mentionné comment elle espérait revenir un jour dans la WNBA. Leur conversation s’est terminée là, et au cours des mois suivants, Fargas a réussi à faire sensation avec sa nouvelle équipe : elle a attiré Becky Hammon, une ancienne All-Star de la WNBA qui est devenue en 2014 la première femme à embaucher une assistante à temps plein. poste d’entraîneur en NBA, loin de Gregg Popovich et des San Antonio Spurs, la nommant entraîneur-chef des Aces en décembre. Elle n’avait pas fini.

À peu près au même moment où Williams se préparait à faire ses débuts en radiodiffusion, elle a reçu un appel de Fargas. “Nous serions ravis de vous demander”, se souvient Williams, de lui avoir dit Fargas, “si vous seriez intéressé à être notre directeur général.” Williams ne pouvait pas croire sa chance. Elle espérait un changement – “Vous savez quand vous avez ce sentiment dans la vie où vous vous sentez prêt pour quelque chose de nouveau?” explique-t-elle – mais celui-ci ne viendrait pas facilement. Assumer le rôle de directeur général – qui, dans ce cas particulier, englobe la gestion des opérations quotidiennes de l’équipe, de la coordination des apparitions dans les médias à la négociation des contrats en passant par la résolution des besoins d’entraînement et des différends avec les joueurs – signifierait une fois de plus adopter quelque chose de complètement nouveau ; Williams n’avait jamais travaillé dans un front office auparavant. Cela signifierait également déplacer sa famille immédiate de Salt Lake City à Las Vegas, tout en laissant derrière elle une grande partie de sa famille élargie. “C’était juste écrasant pour moi au début”, admet-elle.

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La directrice générale des Las Vegas Aces de la WNBA, Natalie Williams, n’avait jamais travaillé dans un front office avant de rejoindre les Las Vegas Aces plus tôt cette année.

David Jay Becker pour le Deseret News

Elle a pris un week-end pour réfléchir à l’offre, puis a rappelé Fargas lundi avec sa décision. Le 8 avril, les Aces l’ont annoncée comme leur nouvelle directrice générale. Lorsque nous nous sommes parlé fin juillet, elle travaillait depuis un peu plus de trois mois et venait tout juste de commencer à se sentir à l’aise. Au début, c’était une « surcharge d’informations », dit-elle. Mais plus elle a écouté et observé Fargas et d’autres, plus elle a compris et plus elle a grandi en confiance. Elle sait qu’elle aura encore beaucoup à apprendre sur l’intersaison, mais pour l’instant, elle se sent optimiste. Les Aces ont terminé la saison régulière 2022 à égalité avec le champion en titre Chicago Sky pour le meilleur record de la WNBA et se sont qualifiés pour la finale de la WNBA, où ils ont battu le Connecticut Sun en quatre matchs. Williams a signé à nouveau les gardes hors concours Chelsea Gray et Kelsey Plum. Et, comme pour tous les autres nouveaux défis, elle essaie de rester positive et de transmettre cette attitude. « J’essaie de voir comment les gens se sentent, comment ils vont », dit-elle. « Vous ne savez jamais les luttes et les batailles que tout le monde traverse chaque jour. J’essaie donc simplement de garder un œil sur tout le monde et de m’assurer qu’ils se sentent soutenus et sachent toujours que je suis là pour eux s’ils ont besoin de moi.

À l’époque où elle essayait de faire partie de l’équipe américaine, Williams s’est concentrée plus que tout sur le fait de devenir une rebondeuse d’élite. “C’est un peu ma prétention à la gloire”, dit-elle avec une pointe de fierté, toutes ces années plus tard. “Les gens diraient que Natalie Williams était une incroyable rebondeuse – probablement l’une des meilleures de l’histoire du basket féminin.” Elle savait que c’était ainsi qu’elle pouvait le plus ajouter de la valeur à son équipe, alors elle a cultivé cette compétence. J’y ai travaillé quotidiennement. De nos jours, cette leçon lui sert toujours bien, mais le rebondissement a été remplacé par le réseautage. Avec ses joueurs. Avec ses coachs. Avec d’autres dans l’industrie. Cette attitude axée sur la personne, pense-t-elle, est la raison pour laquelle elle a obtenu ce travail. “Tant d’opportunités dans la vie viennent de qui vous connaissez”, explique-t-elle. “Et assurez-vous simplement que vous traitez les gens de la bonne façon et que vous êtes une personne formidable.”

Elle essaie de garder à l’esprit cette attitude implacable en tant que directrice générale – ainsi que de saisir toutes les opportunités qui pourraient se présenter ensuite.

Cette histoire paraît dans le numéro d’octobre de Magazine Déseret. En savoir plus sur la façon de s’abonner.

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