WNBA

Les Las Vegas Aces remportent leur premier titre WNBA en battant Connecticut Sun lors du quatrième match de la finale; Chelsea Grey nommée MVP

UNCASVILLE, Connecticut – Il y a près d’un an, les As de Las Vegas ont subi une défaite de fin de saison qui les a brûlés tout au long des mois d’hiver jusqu’à cette saison. Mais ce sentiment a été éclipsé dimanche, alors que les Aces ont battu le Connecticut Sun 78-71 dans le match 4 et ont remporté la finale de la WNBA 3-1, donnant à la ville de Las Vegas son premier grand championnat de sport professionnel.

“Nous n’avons pas aimé ce sentiment que nous avions l’année dernière”, a déclaré la garde des Aces Chelsea Gray, qui a été nommée MVP de la finale. “Ce fut un moment difficile, mais cela a forgé le caractère. Cela préparait quelque chose pour l’année suivante.”

C’est aussi une première pour la franchise Aces, qui a débuté sous le nom de Utah Starzz en 1997, lorsque la WNBA a fait ses débuts en tant que ligue. L’équipe a déménagé à San Antonio en 2003 et a participé à la finale de la WNBA en 2008, se faisant balayer. Becky Hammon était alors joueuse pour San Antonio; elle est maintenant entraîneur-chef de Las Vegas. En tant qu’As, la franchise est apparue dans la finale WNBA 2020 et a de nouveau été balayée. Mais sous Hammon, la fin de la finale a changé cette fois.

Hammon, 45 ans, est la première personne de l’histoire de la WNBA à remporter un titre lors de sa première saison en tant qu’entraîneur-chef. Van Chancellor a remporté le premier championnat WNBA en 1997, lorsque tous les entraîneurs en étaient à leurs premières saisons avec leurs équipes, mais il avait été entraîneur-chef de collège et de lycée pendant plus de 30 ans auparavant.

Cinq entraîneurs-chefs recrues de la NBA au cours des 60 dernières années ont remporté le titre de cette ligue. Le plus récent était Nick Nurse avec Toronto en 2019, bien qu’il ait également été entraîneur-chef pendant plusieurs années auparavant à d’autres niveaux de basketball.

Hammon a été assistante de Gregg Popovich avec les San Antonio Spurs pendant huit saisons avant que le propriétaire des Aces, Mark Davis, ne l’embauche en décembre dernier pour reprendre l’équipe WNBA. Elle a terminé la saison avec les Spurs en avril, puis a immédiatement rejoint les Aces, qui ont disputé un match de pré-saison le 1er mai et leur match d’ouverture le 6 mai.

Les As ont égalé le meilleur record de la saison régulière de la ligue à 26-10 et ont obtenu la tête de série n ° 1 pour les séries éliminatoires. Ils ont également remporté le trophée de la Coupe du commissaire en cours de saison, et A’ja Wilson était le MVP, le joueur défensif de l’année et un interprète de la première équipe All-WNBA, avec la garde des Aces Kelsey Plum. Hammon a été entraîneur de l’année et le garde des Aces Jackie Young a été le joueur le plus amélioré de l’année.

Toutes les récompenses auraient été un peu creuses pour cette équipe, cependant, sans championnat. Menés par Gray avec 20 points et six passes décisives, la réserve Riquna Williams avec un sommet de la saison de 17 points et Wilson avec 11 points et 14 rebonds, les Aces ont clôturé la série devant une foule bruyante applaudissant le Sun au Mohegan Sun Arena.

L’attaquante du Connecticut Alyssa Thomas a récolté 11 points, 11 passes décisives et 10 rebonds pour son deuxième triple-double consécutif en finale de la WNBA, mais ce n’était pas tout à fait suffisant car le Sun a perdu en finale pour la quatrième fois de l’histoire de la franchise.

La franchise Aces a déménagé à Las Vegas en 2018, la même année où Wilson était le premier choix de repêchage de Caroline du Sud. L’équipe avait déjà le choix n ° 1 en 2017 avec Plum, qui est la meilleure marqueuse de tous les temps du basketball féminin de la NCAA, hors de Washington. Les As ont ajouté un autre choix n ° 1 à Young, hors de Notre Dame, en 2019.

Les As ont fait la finale de la WNBA en 2020, lorsque la saison s’est déroulée dans une bulle COVID-19 à Bradenton, en Floride. Seattle a alors balayé Las Vegas. Plum a raté cette saison en raison d’une blessure à Achille, mais elle est revenue en 2021, lorsque les As ont été rejoints par le meneur de jeu libre Gray. Entre cinq contre cinq (Wilson, Gray) et trois contre trois (Plum, Young), les As ont remporté quatre médailles d’or aux Jeux olympiques de Tokyo l’an dernier.

Mais la défaite décisive du match 5 en demi-finale à domicile contre Phoenix en octobre dernier — survenue le jour du 29e anniversaire de Gray — a été écrasante pour l’équipe. Wilson a déclaré que c’était probablement la perte la plus douloureuse de sa carrière. Gray a déclaré qu’elle n’arrêtait pas de jouer dans sa tête un chiffre d’affaires tardif coûteux lors de la défaite en trois points.

L’entraîneur Bill Laimbeer a pris sa retraite, le centre Liz Cambage est parti en tant qu’agent libre pour Los Angeles et Hammon est entré, tout comme une autre ancienne joueuse de la WNBA, Natalie Williams, en tant que directrice générale. Sans Cambage, qui a en moyenne 14,2 PPG et 8,2 RPG, Hammon a ouvert l’approche offensive des As, les poussant à prendre beaucoup plus de 3 points. Les As sont passés de 162 sur 432 derrière l’arc la saison dernière à 343 sur 951 cette saison.

Cela comprenait Wilson, qui n’avait fait qu’un seul 3 points ses quatre premières saisons dans la ligue, mais en a fait 31 cette saison régulière. Wilson a maintenant un titre WNBA, deux prix MVP et une médaille d’or olympique à 26 ans, qu’elle a remportée en août.

“Et vraiment, elle vient juste d’entrer dans ses premières années”, a déclaré Hammon. “Pensez à la courbe d’apprentissage, même juste cette année. Elle a appris des choses entièrement nouvelles, défensivement et offensivement. Pour qu’elle excelle comme ça, je suis enthousiasmé par les années à venir en raison de la fondation qu’elle a mise. Son jeu va pour continuer à se développer. Je ne sais vraiment pas à quel point elle peut être bonne, mais elle est déjà là … Je ne lui mettrais pas de limite.

Laimbeer était présent au match de dimanche, tout comme Davis, qui a acheté les Aces à MGM Resorts International en janvier 2021. Davis, qui possède également les Las Vegas Raiders, voulait lier les Aces à toute leur histoire à San Antonio et dans l’Utah, alors il amené pour les anciens de ces équipes à visiter Las Vegas. L’un d’eux était Hammon, dont le n°25 porté avec San Antonio a été retiré par les As.

On a beaucoup parlé de la décision de Davis de payer à Hammon un salaire estimé à 1 million de dollars pour l’entraîneur, mais le propriétaire était tout sourire devant le vestiaire des Aces dimanche.

“Elle a été absolument incroyable, et je suppose que cela légitime la façon dont nous l’avons poursuivie”, a déclaré Davis, qui a mentionné que le dernier championnat auquel il a participé était lorsque les Raiders ont remporté le Super Bowl en janvier 1984. “J’ai hâte pour voir à quoi ces anneaux vont ressembler.”

La victoire des Aces marque également une année encore plus grande dans le basketball féminin pour les fans de Caroline du Sud, qui encouragent toujours Wilson, la légende du programme Gamecocks. La Caroline du Sud a battu le Connecticut en avril pour le titre féminin de la NCAA derrière Aliyah Boston, qui devrait être le premier choix de repêchage de la WNBA en 2023.

Boston avait subi une fin déchirante à son tournoi NCAA 2021 avec une défaite en demi-finale contre Stanford, mais est ensuite revenue pour remporter un titre l’année suivante. C’est une histoire similaire dans la WNBA pour Wilson, qui devrait bientôt rejoindre l’équipe des États-Unis en Australie pour la Coupe du monde de basketball féminin FIBA.

“J’ai l’impression que Vegas a établi la norme dans la ligue sur la façon dont une franchise devrait être”, a déclaré Wilson. “Quand vous avez un propriétaire comme Mark qui est tellement connecté … le ciel est la limite pour cette franchise.”

Et avec tous leurs joueurs clés, y compris Dearica Hamby, de retour pour la saison prochaine, les Aces ont une chance d’être la première équipe de la WNBA à répéter en tant que championne depuis que les Los Angeles Sparks l’ont fait en 2001-02.

“C’est un engagement à vouloir garder un groupe ensemble”, a déclaré Gray, qui a également remporté un titre avec Los Angeles en 2016. “Vous pensez aux équipes dans le passé qui ont gardé un groupe de base ensemble, comme Minnesota ou Phoenix ou Seattle, c’est un engagement envers l’excellence et la volonté de laisser un héritage.

“Je pense que surtout avec un entraîneur-chef de première année, notre lien est devenu encore plus étroit et plus fort. Pour que l’organisation comprenne ce qu’il faut non seulement le faire un an, mais essayer de le faire plusieurs années, c’est là que vous ‘ Je parle d’une franchise plus légendaire. J’espère que c’est ce que nous pouvons être.

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